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암환자가 된다는 것은 매우 놀랍고 두려우며 슬프고 괴로운 경험입니다.

암의 경과 중에 암이 진행되고 전이되거나, 관해되었다가 재발하거나, 더 이상의 완치 목적의 치료가 불가능할 때, 암환자의 괴로움은 극에 달하게 됩니다. 이러한 부정적인 감정의 기복이 반복되면서 많은 환자들은 점점 지쳐가게 됩니다.

암환자의 심리적 어려움은 당혹감, 슬픔, 두려움과 같이 일반적으로 느낄 수 있는 정상적인 감정 반응에서부터 우울, 불안, 공황, 사회적 고립, 실존적 위기와 같이 심리사회적인 기능손상을 야기하는 극심한 상태에 이르기까지 다양합니다.

죽음에 대한 공포, 재발/전이에 대한 불안 등 미래의 불확실성에 대한 두려움, 앞으로 닥쳐올 변화와 고통에 대한 걱정이 많아져 작은 신체적 변화에도 큰 병이 아닐까 지나치게 걱정하거나 신체적, 정신적으로 자신감을 잃어 겁이 많아지게 되어 지나치게 의존적으로 변하기도 합니다.


암환자의 30-50%는 우울, 불안, 불면 등의 정서적 고통에 시달린다고 합니다. 우울증이나 불안증이 있을 때 환자는 매사를 부정적으로 생각하게 되고 쉽게 절망에 빠져 하루하루를 힘들게 보내는 경우가 많습니다. 하지만 “암이니까 기분이 좋을 리가 있겠어?”라며 우울한 것을 당연한 것으로 받아들이는 일반인들의 생각과 정신과라고 하면 진료나 상담 받기가 망설여지는 편견 때문에 실제 정신과에 도움을 청하는 사람들은 적습니다.


암의 조기 발견 노력과 치료 기술의 발달로 이제는 암이 ‘불치병’이 아니라 ‘난치병’, ‘만성병’이라는 개념으로 바뀌고 있습니다. 과거에는 생존률을 높이는 데에만 관심을 집중했다면 이제는 ‘얼마나 오래 사느냐’와 함께 ‘어떻게 사느냐’는 ‘삶의 질’이 중요한 문제로 떠오르고 있습니다.


스트레스가 암의 진행에 부정적인 영향을 준다는 많은 보고들이 있습니다. 만성적인 스트레스와 우울증이 시상하부-뇌하수체-부신 축을 지속적으로 활성화시키고 세포성 T세포와 NK 세포의 활성화를 떨어뜨려 종양의 면역감시와 같은 과정에 영향을 줄 수 있고, 또한 DNA변성 등의 기전을 통하여 암이 발생하고 진행하는 것에 영향을 줄 수 있다는 것입니다. 동물 실험에서도 스트레스를 조절 못하는 경우에 암을 이겨내는 정도가 낮았고, 생존율도 떨어졌다는 연구가 있고, 스트레스 사건이 유방암 발생 위험을 높인다는 결과도 있습니다.


이와 같이 심리적인 부분들이 암환자의 삶의 질에 매우 큰 영향을 주기 때문에 이에 대한 관리가 중요합니다. 가족들 또한 많은 고통을 받게 되는데, 암환자와 가족들이 치료 과정에서 여러 난관을 극복해 나가는데 있어서 심리적 갈등으로 훨씬 힘이 들기도 하고 심리적 어려움을 해결함으로써 치료 과정이 한결 수월할 수도 있겠습니다.


미국 의학 협회에서는 환자의 심리적 상태에 대한 평가와 치료도 암치료과정에 포함되어야 한다며 의사가 환자의 상태를 파악하는 5가지 생명지표, 즉 호흡, 맥박, 체온, 혈압, 통증의 5가지 바이탈사인(vital sign)에 추가하여  '정서적 고통'(distress)을 6번째 지표로 삼고 있습니다. 심리적 부분은 전체 건강에서 매우 중요한 부분이므로 환자의 신체적 통증 뿐만 아니라 심리적인 고통 또한 반드시 평가되고 적절한 치료가 필요한 것이기 때문입니다.


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암환자가 겪는 심리적 증상
암 환자는 흔히 4D라고 불리는 죽음(Death), 장애(Disability), 의존(Dependence on others), 외모 변화(Disfiguration)에 대한 두려움을 경험하며 심리적 위기를 겪게 됩니다.

암 진단을 받은 암 환자의 정서적 반응은 일반적으로 시간에 따라 세 단계로 나누게 되는데, 초기 반응 단계는 암을 진단받은 지 1주일 이내에 부정, 불신, 절망 등을 경험하는 시기로서, 일부 환자는 심한 불안 때문에 검사나 치료 방법에 대해 잘못된 판단을 하기도 합니다.


두 번째 단계는
감정이 동요하는 시기로, 이 시기의 환자는 암이나 죽음에 대한 생각을 반복해서 떠올리며, 우울, 불안, 불면, 집중력 장애, 식욕 부진 등이 1-2주 정도 지속되어 일상 생활을 유지하는 것조차 힘들어 하는 경우가 있습니다.
 

세 번째 단계는 적응 단계로 진단과 치료 과정을 받아들이고 개인마다 자신의 대처 방식을 찾아 일상 생활로 돌아가는 단계입니다. 이러한 세 단계는 병이 재발 또는 악화될 때 반복되어 나타나기도 합니다.

위와 같은 반응은 암을 진단받는 환자들 누구에게나 나타날 수 있는 ‘정상’ 반응이라고 볼 수 있습니다. 평소에 경험하지 않았던 우울, 불안 증상 등을 포함한 감정의 기복이 있을 수 있으나 어느 정도의 시간이 지나면 치료에 대한 의지를 갖고 정서적 회복 단계를 밟게 됩니다. 그러나 일상 생활에 지장을 초래할 정도로, 또는 일반적인 치료 과정에 참여할 수 없을 정도로 심각한 감정의 변화를 겪는 암 환자들도 있을 수 있습니다.


특히 암 환자의 10-20% 정도는 치료가 필요한 수준의 우울증을 앓게 됩니다. 기분 저하, 의욕 감소, 불면증과 더불어 식사를 못하거나 여기저기 아픈 곳이 많아지는 등 다양한 신체 증상이 동반됩니다. 암 환자가 복용하는 여러 약제들도 우울 증상에 영향을 줄 수 있습니다. 신체적, 정신적으로 자신감을 잃어 겁이 많아지고 지나치게 의존하기도 하고, 우울 증상이 심한 경우에, 특히 조절되지 않은 통증이 있고 사회적으로 고립된 환자의 경우 자살의 위험까지 높아지는데, 암 환자의 자살률은 일반 인구 집단과 비교하여 2-4배 정도 더 높다고 합니다.


죽음에 대한 공포, 재발이나 전이 등 미래의 불확실성에 대한 두려움, 앞으로 닥쳐올 변화와 고통에 대한 걱정으로 불안 장애가 발생하기도 합니다. 작은 신체적 변화에도 민감하며 지나치게 걱정하게 되고, 주기적인 항암치료가 예정되어 있을 때, 두려운 시술을 앞두고 있을 때, 검사 결과를 기다릴 때와 같이 특정 상황에 노출되었을 때 불안은 더욱 심해질 수 있습니다.


암환자의 정신건강 관리   _ 김경란(연세의대 정신과)

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2018/07/12 14:16 2018/07/12 14:16

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