癌치료 새 길 연 '면역 항암제' 적합한 환자 선별기준이 중요

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최근 지미 카터 미국 전 대통령이 한 제약회사의 면역 항암제 투여 뒤 앓고 있던 암이 더는 관찰되지 않았다고 선언한 후 면역 항암제에 대해 문의하는 암 환자가 많아졌다.


면역 항암제는 인체의 면역체계를 활성화시켜 면역세포가 암세포를 공격하도록 돕는 치료법이다. 기존의 치료가 암세포를 직접 공격하는 반면 면역 항암제는 환자 스스로 면역체계를 활용하는 것으로 지금까지와는 다른 새로운 차원의 치료제다. 기존 치료제보다 치료 효과는 높이고 치료 효과가 없어지는 내성 문제를 해결했다.


또 기존 항암치료 과정에서 암 환자들이 흔히 겪는 백혈구 저하, 전신 무력감, 구토, 탈모, 소화불량과 같은 전신 부작용이 훨씬 적게 나타나 암 환자들이 항암치료를 받으면서도 일상생활이 가능해졌다.


실제 한 연구에 의하면 면역 항암제를 투여 받은 환자군이 기존 항암제 치료를 받던 환자군보다 치료 이후 건강상태 및 삶의 질이 우수한 것으로 나타났다.

현재 평균 수명인 81세까지 생존할 경우 10명 중 3명이 암을 앓게 될 것으로 추정된다. 암이 더는 '일부'의 질환이 아니므로 암 치료의 목적이 단순 생존기간 연장이 아닌 '일상 복귀' '삶의 질 향상'으로 바뀌고 있는 상황에서 면역 항암제와 같은 치료제의 효과가 더욱 기대된다.


면역 항암제는 몸속 면역체계를 이용하는 기전 특성상 이론적으로 모든 암에 적용할 수 있다. 이에 따라 폐암과 유방암·위암·두경부암 등 30종 이상의 암종에서 단독요법과 병용요법으로 다양한 연구가 진행되고 있다. 따라서 앞으로 다양한 암종에서 더 많은 환자에게 있어 면역 항암제 치료가 가능해질 것으로 보인다.


다만 다양한 암종에 적용되기에 앞서 어떤 환자가 효과를 볼 것인지에 대해 적합한 선별기준을 만드는 것이 중요하다.


면역 항암제는 여러 장점이 있지만 모든 환자에게 다 적용되는 것은 아니기 때문이다. 여러 가지 선별기준 중 현재 가장 가능성을 보이는 것은 'PD-L1(암세포에서 나오는 단백질의 한 종류)'의 발현율이다. 대표적인 면역 항암제 '키트루다(성분명 펨브롤리주맙)'의 임상연구에 따르면 PD-L1의 발현율이 높은 암 환자일수록 기존 항암제 투여군보다 생존율이 46∼50% 개선된 것을 확인했다. 이 연구 결과는 앞으로 적합 환자들에게만 면역 항암제를 사용해야 비용 대비 효과를 높일 수 있다는 것을 의미한다.


면역 항암제가 앞으로 암 환자들의 새로운 희망이 될 것임에는 의심의 여지가 없다. 하지만 획기적인 치료제인 만큼 전문적인 견해 없이 오·남용되지 않도록 주의해야 한다. 안전하고 효과적인 면역 항암제 치료를 받기 위해서는 충분한 임상 경험과 전문적 지식을 가진 의료진에 치료를 받아야 하며 의료진들은 현재 진행되고 있는 다양한 연구 결과를 토대로 적절한 시기에 적합한 환자에게 활용될 수 있도록 해야 한다.


김혜련 연세암병원 종양내과 교수


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2016/04/05 10:33 2016/04/05 10:33

[암과의 동행-인터뷰] 세브란스병원 혈액내과 정준원 교수

“고도의 전문성 갖춘 최고 혈액암센터 추구”
암세포에 틈 허용하면 내성 생겨 약효 사라져… 백혈병은 정시 약복용이 중요


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“암세포들은 약제를 이겨내는 내성기전을 가질 수 있기 때문에 조금이라도 틈을 주면 약효를 잃을 수 있습니다. 따라서 의사의 처방대로 제시간에 약을 드셔서 복약순응도를 높이는 것이 중요합니다.”

세브란스병원 정준원 혈액내과 교수는 “만성골수성백혈병은 다른 혈액암과 다르게 꾸준히 약물을 복용하는 것만으로도 충분히 관리가 가능한 병”이라며 “환자가 약 복용을 임의로 중단하거나 치료를 소홀히 하면 언제든 만성기에서 급성기로 넘어갈 수 있어 주의해야 한다”고 강조했다.

만성골수성백혈병(Chronic Myeloid Leukemia, 이하 CML)은 9번과 22번 염색체 이상(필라델피아 염색체의 출현)으로 인해 골수에서 조혈모세포가 병든 혈액세포를 만드는 혈액암이다. 과거 ‘백혈병’ 하면 불치병으로 여겼지만, 지난 10년간 다양한 표적항암제가 개발돼 치료를 받으면 완치까지 가능해졌다.

정 교수는 “2001년도 이전만 해도 CML은 항암치료를 하거나 조혈모세포이식을 통해 치료 하는 방법 외엔 없었지만, 지금은 표적항암제가 개발돼 생존율이 90% 정도로 좋아졌다”고 설명했다.

표적항암제 투여는 백혈병 치료에 있어 핵심이다. 최근 획기적인 표적항암제들의 잇따른 개발로 생존율이 높아지자 환자들은 매일 항암제를 복용하면서 암과 동반자가 돼 살아가는 문제를 놓고 어떻게 살 것인가를 고민하는 시점에 와 있다. 치료제로는 글리벡, 타시그나, 스프라이셀, 슈펙트 등이 대표적이다. 1세대 치료제에 이어 2세대인 타시그나, 스프라이셀 등의 표적항암제들이 등장하자, 환자들은 다양한 치료제 선택이 가능해졌다.

이제는 환자에게 맞는 적절한 치료제를 선택하는 것이 중요해졌다. 정 교수는 “최근 치료 가이드라인에서 염두에 두는 것은 다양한 항암제 중 어떠한 약제가 개인에게 제일 좋은 약제인지를 결정하는 것과 치료 도중 문제가 발생했을 경우 어떻게 치료전략을 바꿔야 하는지, 부작용을 어떻게 최소화해야 하는지 등이다”고 말했다.


아직까지 평생 약물을 복용하는 것이 원칙인 만성골수성백혈병 치료제는 몇 년 이상 장기간 복용하면 자칫 약제 투여에 소홀하기 쉽다. 정 교수는 “일정한 시간에 맞춰 약제를 복용하게 하는 이유는 그렇게 복용해야지만 치료효과가 나타나는 최소 혈중 농도가 유지되기 때문”이라고 덧붙였다.


특히 만성골수성백혈병은 당뇨나 고혈압처럼 꾸준히 관리하는 만성질환과 비슷한 상황이어서 암 자체 관리와 함께 이상반응(Adverse Effect)을 관리하는 것이 매우 중요하다. 그는 “평균 수명이 약 6년 정도밖에 안 되던 시절에는 어떻게 하면 더 많은 사람들이 완치되게 할까 하는 점이 중요했지만, 이제 과거와 비교해 월등히 생존율이 올라간 상태이기 때문에 질병과 무관하게 환자분들을 괴롭히게 되는 부작용, 합병증에 대한 관리가 중요할 수밖에 없다”며 “치료 성적이 좋은 약제일수록 치료 성적만큼이나 치료에 수반되는 부작용이나 합병증에 대한 관심에 더 무게가 실릴 수밖에 없다”고 말했다.


1, 2세대 약제에 실패한 환자들을 위한 3세대 항암제나, 보완되는 치료제의 등장 가능성도 있다. 정 교수는 “3세대 치료제는 타이로신키나제 억제제일 수도 있고, 면역체계와 연관된 약제가 될 수도 있다. 국내에서도 이러한 신약을 이용한 임상연구가 주요 병원들을 통해 진행될 예정”이라고 말했다.

정준원 교수는 현재 연세의료원 연세암병원의 혈액암센터장이기도 하다. 연세암병원 혈액암센터는 1981년 국내 최초로 골수이식에 성공했고 국내 최고의 이식 성적을 기록하고 있다. 혈액암센터는 현재까지 약 1000례 이상의 이식을 성공적으로 진행했다. 지난 2006년도에 증설된 최첨단 조혈모세포이식 병동과 함께 국내 최초로 원스톱 개념을 도입해, 고도의 전문성을 가진 팀원들에 의한 포괄적인 의료서비스를 앞서 실시하고 있는 최고의 혈액암센터다.

정 교수는 “암예방센터에서는 암이 발생하기 전 단계에 있는 고위험 환자들에게 정기적인 진료를 통해 꾸준한 예방적 차원의 교육을 한다. 암이 발병하기 전 단계에서 관리를 통해 암이 발병하지 않도록 하는 것이 관건”이라고 말했다.


장윤형 기자
vitamin@kukimedia.co.kr


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2015/05/18 09:59 2015/05/18 09:59

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