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젊음을 만드는 생로병사의 비밀, 호르몬
지난 2017년 ‘인간의 생체시계를 제어하는 분자 메커니즘’을 발견한 미국 브랜다이스대학교 제프리 C. 홀 교수팀에게 노벨 생리의학상의 영예가 돌아갔다.
호르몬은 쉽게 말하면 이 생체시계의 태엽이라고 볼 수 있다. 호르몬을 잘 관리함으로써 노화의 속도를 조절할 수 있기 때문이다.


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안철우(내분비내과 교수)


누구나 한 번쯤은 미디어를 통해 ‘호르몬’이라는 용어를 접해본 적이 있을 것이다. 그러나 정작 호르몬의 기능과 역할에 대해 정확하게 알지 못하는 경우가 많다.
호르몬은 우리 몸의 생체신호 전달에 중요한 기능을 하는 화학물질이다.
호르몬은 처음 분비된 장기로부터 혈액을 타고 전신에 작용하여 표적기관의 기능을 조절하는 역할을 한다. 갑상선, 뇌하수체, 부신 등이 대표적인 내분비 장기로 알려졌지만, 최근에는 내분비 계통과는 전혀 동떨어진 위나 소장 같은 소화기계 장기 및 근육, 뼈와 같은 근골격계 장기에서도 특이한 호르몬이 분비된다는 사실이 알려져 호르몬의 중요성이 더욱 강조되고 있다.
신진대사에 호르몬 전반이 중요한 기능을 하고 있으며 실제로 성장호르몬, 성호르몬, 부신호르몬, 멜라토닌 등에 의해 노화 및 갱년기, 폐경기 등의 변화가 나타나므로 현명한 호르몬 관리야말로 젊음의 원천이라는 말도 과언이 아니다.
먼저 성장호르몬은 우리 몸의 뇌하수체 전엽에서 분비되는 호르몬으로 인체 내에서 연골과 뼈의 성장을 촉진하며, 지방 분해 및 단백질 합성을 촉진하는 작용을 한다.
성장기 아이들 및 청소년기 신체 성장과 관련된 호르몬으로 잘 알려져 있다. 그러나 성장호르몬은 성인에서도 비만과 노화에 직접적 영향을 미친다.

성장호르몬이 부족한 성인은 골격근의 양과 근력이 감소하여 뼈가 튼튼해지지 못하고 골절이 자주 생길 수 있으며, 체내 지방을 분해하는 능력이 감소하여 대사 장애 및 비만, 과체중이 발생할 위험성이 높아진다.
또, 단순한 외형적 비만뿐 아니라, 내장지방의 과다 침착이 발생하여 인슐린 저항성이 증가하고 이로 인해 동맥경화, 이상지질혈증, 당뇨병 등의 질환이 초래될 수 있다.
이뿐 아니라 성장호르몬과 관련한 면역체계의 기능 저하, 수면 장애, 우울증, 성 기능의 감퇴 현상 등도 발생하여 결국 이른 나이에 노화가 시작되는 원인이 될 수 있다.

성호르몬 역시 노화와 밀접한 관련이 있는 호르몬이다. 성호르몬에는 여러 종류가 있지만 그중에서도 테스토스테론은 남성호르몬, 에스트로겐은 여성호르몬의 대표로 알려져 있다. 테스토스테론은 정소에서 분비되며 남성 성기의 발육 및 2차 성징 발현에 중요한 역할을 한다. 성인에서는 체력과 성욕, 정력에 지속적인 영향을 준다.
안드로겐 역시 정소 및 부신, 여성의 난소에서 분비되는 주요 남성호르몬 중 하나로 2차 성징 발현, 성장기 뼈 조직의 생성, 적혈구 세포 재생 등을 촉진하는 기능을 한다.
이 두 가지 남성호르몬 모두 20대 이후부터 노화에 따라 지속적인 감소 양상을 보이는데, 남성호르몬의 감소가 남성 갱년기와 밀접한 관련이 있으며 성 기능 저하, 남성 골절, 무기력증과 우울감 증가 등도 발생할 수 있다.
한편 에스트로겐은 난소의 여포, 황체에서 분비되는 대표적인 여성호르몬으로 여성의 월경과 배란, 생식 주기를 조절하며 2차 성징에 중요한 역할을 한다.
에스트로겐은 뼈를 튼튼하게 하고 체내 콜레스테롤을 낮추어 동맥경화를 예방하는 데 도움이 된다. 그런데 40대 이후로 접어들면 그 분비량이 급격히 줄어들어 폐경의 원인이 되며 이와 동반되는 열 홍반, 불면증, 골다공증, 심장 질환, 치매 등의 원인이 될 수 있다. 폐경이후 여성의 신체적, 정신적 건강을 위해서는 대단히 중요한 호르몬이라 할 수 있다.
그 외에도 앞서 언급한 부신호르몬, 멜라토닌도 생체시계에 중요한 역할을 한다. 호르몬에 이상이 생기면 신체의 생리적 안정을 유지하는 항상성에 문제가 생겨 신체 기능 저하, 수명 단축, 노화의 원인이 될 수 있다.
이런 호르몬 이상을 치료하는 호르몬 요법 중 약물치료에는 직접 호르몬을 우리 체내로 주입하는 대체 요법, 호르몬 분비를 조절하는 약물을 복용하는 방법 등이 있다.


신진대사에 호르몬 전반이 중요한 기능을 하고 있으며 실제로
성장호르몬, 성호르몬, 부신호르몬, 멜라토닌 등에 의해 노화 및 갱년기, 폐경기 등의
변화가 나타나므로 현명한 호르몬 관리야말로 젊음의 원천이라는 말도 과언이 아니다.


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당뇨병 환자에게 성장호르몬 투여 후 혈당이 감소함을 보여준 연구 결과


호르몬 치료에 적용되는 기본 원칙은 의학적으로 인위적 보충 및 관리의 필요성이 있는 호르몬에 대해서만, 과다하지 않은 정상적 수준으로의 보완을 목표로 한다는 것이다.

또 호르몬 치료로 발생할 수 있는 전신적 기능 변화 및 부작용의 위험성이 있으므로 반드시 신중한 치료 결정 및 주기적인 추적관찰이 요구된다.

앞서 말한 호르몬 중 여성호르몬 치료는 많은 여성에게 이미 시행되고 있는 호르몬 대체 치료다.
폐경기 여성에게 에스트로겐 약제를 투여 시 열 홍반과 불면증, 우울감 개선, 골다공증의 악화를 예방할 수 있었다는 연구 결과가 이미 정립되었다.
그러나 이를 통해 유방암 및 심장 질환의 위험성이 높아졌다는 연구 결과도 있다. 전체적인 득실을 따졌을 때 여성호르몬 치료는 유방암의 유병률을 높일 수 있으나, 갱년기 증상의 완화 및 골다공증 유병률의 감소 효과가 있으며 이를 통해 폐경기 여성의 주관적 만족도 및 삶의 질을 향상하는 효과가 있는 것으로 판단되므로 폐경기 여성 치료에 이득이 된다.
그러나 부작용 예방을 위해 반드시 치료 전 전문의와 충분한 상담 및 검사를 시행하고 치료를 결정해야 한다. 남성호르몬 부족으로 인한 남성 갱년기 환자도 호르몬 보충을 통한 증상 개선을 기대할 수 있다.
경구 약제를 통해 테스토스테론 보충이 가능한데 이를 통해 성호르몬 부족으로 인한 불임증의 치료 및 성 기능 저하 개선, 활력 증진 등의 효과를 기대할 수 있다. 그러나 과유불급의 문제 등에 대해 주의가 필요하다. 호르몬은 항상성이 중요하기 때문이다.
성장호르몬은 그간 소아, 저신장증 환자의 치료에 이용됐다. 그러나 최근 성인 성장호르몬 저하증 환자에 대한 관심과 이해가 높아지면서 여러 방면에서 치료 효과가 기대되는 호르몬이다.
실제로 성장호르몬이 각종 대사증후군과 연관성이 있다는 연구 결과가 다수 발표되고 있으며 필자도 국내 당뇨병 환자에게서 성장호르몬 치료를 시행 후 역설적으로 혈당 조절이 개선됨을 해외 유명 학술지에 보고한 바가 있다[그림1].
성장호르몬 치료는 부작용으로 암 발생 등의 위험성이 있을 수 있으므로 보다 많은 연구 결과의 축적이 필요하며 여타 호르몬 치료와 마찬가지로 치료 전 충분한 건강상태 평가 및 검사가 요구된다.
호르몬은 인간의 생체시계를 거꾸로 돌이킬 수 있는 수단으로써 현재도 많은 호르몬 요법에 대한 치료가 이뤄지고 있으며 이에 대한 연구도 지속되고 있다. 향후 꾸준한 의학적 연구와 노력을 통해 호르몬에 대한 새로운 기능 및 몰랐던 부작용에 대한 새로운 발견이 이어질 것으로 보인다.
또, 이를 통해 좀 더 안전하고 뛰어난 호르몬 요법의 개발이 이루어지리라 기대한다. 필자는 ‘젊음은 나이가 아니라 호르몬이 만든다’고 생각한다.
보다 젊고 활기찬 인생을 위해 건강한 생활습관을 기르며 주도적으로 스스로의 호르몬 균형을 유지하는 것이 중요하다.  



2018/03/12 11:43 2018/03/12 11:43

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